Belém, Pará

Belém

Belem is located at the mouth of the Tapajos (Amazon) River on Brazil’s northern Atlantic coast. Founded in 1616, Belem now has a population of around 2,100,000, making it the second most populated city in the Amazon, after Manaus.

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Belén está ubicada en la desembocadura del río Tapajós (Amazonas) en la costa Atlántica norte de Brasil. Fundada en 1616, Belén cuenta con una población de unos 2,100,000 habitantes, convirtiéndola en la segunda ciudad más poblada de la Amazonía después de Manaus.

Theatro da Paz

The stunning Theatro da Paz (Theatre of Peace) is rivalled only by Manaus’ Teatro Amazonas; finished in 1878, it was designed by the European migrants who were looking for their fortunes in the Amazon during the rubber boom.

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El espectacular Teatro de la Paz es comparable sólo al Teatro Amazonas de Manaus; su construcción fue terminada en 1878, y fue construido por los migrantes europeos que estaban buscando su fortuna en el Amazonas durante la bonanza del caucho.

Ilha de Cotijuba

There are 39 islands surrounding Belem, located at the mouth of the Tapajos River in the Atlantic Ocean. This is Cotijuba Island, just 45 minutes away by boat from the coast. The river is so wide, that it’s impossible to see the other shore from the white sand beaches of the island.

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Hay 39 islas rodeando a Belén, ubicadas en la desembocadura del río Tapajos en el océano Atlántico. Esta es la isla Cotijuba, a sólo 45 minutos en barco de la costa. El río es tan ancho que es imposible ver la otra orilla desde la playa de arena blanca de la isla.

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Manaus, Amazonas

Located in the middle of the Amazon Rainforest, Manaus is home to 2.5 million people and spreads out over 11,000 km² along the banks of the Rio Negro. It is a grey oasis that only hints at the great jungle that surrounds it, lulling us with its oppressive heat into forgetting where we are, offering no respite from the giant, hot sun, unapologetic for obscuring nature with its tall buildings and cracked asphalt, still clinging on to the remnants of the rubber boom that built the city amidst the thick rainforest in the late XIX century.

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Ubicada en el medio del Amazonas, Manaus tiene 2.5 millones de habitantes y se extiende más de 11,000 km² sobre las orillas del Río Negro. Es un oasis gris que sólo insinúa estar rodeado por la gran selva, arruyándonos con el calor opresivo para que olvidemos dónde estamos, sin ofrecernos un respiro del enorme sol, sin arrepentimientos por obstruir la naturaleza con sus edificios altos y asfalto quebrantado, afferándose a los restos de la bonanza del caucho que construyó la ciudad en medio de la selva a finales del siglo XIX.

Cemitério São João

There are over 80,000 bodies buried in the Sao Joao Cemetery in Manaus which was built in 1891. The graves are separated–the Jews on one side and Catholics and Christians in the other, larger, area. These photographs were taken on the Day of the Dead, on November 2 of 2015, when people visit cemeteries, bring flowers, and light candles for the dead.

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El Cementerio São João de Manaus, construido en 1891, tiene más de 80,000 cuerpos sepultados. Las tumbas están separadas–los judíos a un lado y los católicos y cristianos en la otra sección, que es más grande. Tomé estas fotografías el 2 de noviembre de 2015, el Día de los Muertos. Esta fecha es conmemorada con visitas a los cementerios, donde las personas llevan flores y prenden velas para quienes ya no están.

Palacete Provincial

Located in the Heliodoro Balbi plaza, construction on the Provincial Palace was finished in 1874. It served as a governmental house, a police station, a school, and a public library before being turned into a museum in 2009.

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Ubicado en la plaza Heliodoro Balbi, la construcción del Palacete Provincial fue terminado en 1874. Sirvió de casa gubernamental, estación de la policía, un colegio, y biblioteca pública antes de ser reformado como museo en 2009.

Palácio Rio Negro & Parque Jeferson Peres

Built in the early XX Century, the Rio Negro Palace was originally a private residence during the rubber boom in the Amazon. It was then turned into the governor’s residence, and eventually opened as a cultural centre in 1997.

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Construido a principios del siglo XX, el Palacio Río Negro fue originalmente una residencia privada durante la bonanza del caucho en el Amazonas. Después fue convertido en la residencia del governador, antes de ser convertido en un centro cultural en 1997.

Teatro Amazonas

My favourite thing in the city, apart from it’s market place, is the Amazonas Opera House. Finished in 1896, it is an imposing structure; its pink exterior is capped by a Brazilian flag dome, built entirely with individual, hand-placed stones brought from Europe.

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Lo que más me gusta de Manaus, además de su plaza de mercado, es el Teatro Amazonas. Esta imponente estructura fue terminada en 1896, y aún deslumbra con su fachada rosada y su domo, que brilla con los colores de la bandera del Brasil y está hecho completamente de piedras traidas de Europa y puestas a mano.

Rio Negro & Praia da Lua

The Rio Negro (Black River) starts its course in Colombia, where it’s known as the Guania River. After a short run through Venezuela, it dips into Brazil and through the state of Amazonas, travelling East, parallel to the Amazon, eventually turning into the Solimoes River; the place where they join is known as the meeting of the waters, a spectacular natural occurance where the different waters come together without mixing.

Praia da Lua (Moon Beach), is one of the most popular for swimming on the white beaches of the largest black river in the world.

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El río Negro nace en Colombia, donde es conocido como el río Guanía. Después de recorrer un tramo corto por Venezuela, baja al estado de Amazonas en Brasil, donde corre hacia el oriente, paralelo al Amazonas, y finalmente se convierte en el río Solimoes. El lugar donde se juntan estos ríos es conocido como el ‘encuentro de las aguas’, una espectacular ocurrencia natural donde las aguas se juntan sin mezclarse.

La Playa de la Luna es una de las más populares para nadar en las orillas de arena blanca del río de aguas negras más grande del mundo.

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Nomadic Life: From the Amazon to the Atlantic

Day 1

Leaving Manaus on the morning of December 23, 2015, was not at all what I thought it would be. It’s midnight and I’m sitting on the top deck of the Amazon Star, the boat that will take me to Belém, thinking about how I was robbed last night. Just a few metres away from the hostel, two  men on a motorbike assaulted me and two other friends. It all happened so fast, and although my instict told me to run, the gun the thief had in his pants forced me to eventually allow him to rip my bag off my shoulder.

AmazonStar 3I tell myself it was a life lesson, I tell myself now I know better than to go out carrying things I won’t need, specially at night; as I try to forget all the things I had in my bag–sunglasses, two small note pads, a lock, a USB stick, my phone–I tell myself it could’ve been so much worse. But I’d had a long day and I wasn’t thinking clearly, and being so close to Christmas, the robbery shouldn’t have surprised me. People, desperate to bring presents home, go out in search of easy prey on dark nights in the city centre. I try to forget the robbery by looking up at the black sky of the Amazon.

Despite getting onboard at 7:30 am, there were only a few spaces left; I had to hang my hammock up in the middle of the crowded deck, surrounded by rows and rows of hammocks on either side. I think about how I could not only have a better spot but could have avoided the robbery had I slept on the boat the night before sailing. I know it’s useless to think about all the things I could have done differently to avoid the robbery, or my discomfort on the boat, but I can’t help replaying it all in my head in the darkness of the night.

The lights are still on when I go back down to the middle deck, which is so full of hammocks and luggage, I had to crawl under the sleeping passengers just to get out of my hammock. There are so many people, every movement triggers a tremour that shakes the intertwined hammocks, feet and heads dangerously close regardless of what position you choose. AmazonStar 19

While some people sleep, others read their Bibles and sing Christmas songs; I’m sure it’s hard for them to be stuck aboard a ship over the holidays, so they try to invoke a sense of normalcy during the long journey along the Amazon River. I still have hope that at least some people will disembark at the ports along the way, although I’m preparing myself for the very real possibility of being stuck among the crowds until I reach Belém, a city on the shores of the mouth of the great river.

Day 2

Most of the lights were switched off at 2 am, and past 7 am, they haven’t been turned on despite the darkness on deck, caused partly by the dim, grey sky (or is it smoke again?) and partly by the towels that hang from the ceiling, covering the windows, filtering the little light that comes in. Someone walked around, ringing a bell, just before 6 am to announce the start of the day.

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After a shower, I go into the dining room on my level and buy the big breakfast: for $10 Reales, I get juice, milk coffee, bread, ham, cheese, a fried egg, and a selection of fruit. There’s another breakfast for $5 Reales, which is just bread, milk coffee, and some sort of rice pudding. Sitting at one of the five blue tables in the room, I realise I’m the only person having the $10 Real breakfast; other than two couples who are sharing it, everyone else is smothering butter on their $5 Real piece of bread, hoping to make it more substancial.

We make our first stop in the port of Parintins, but only a few passengers disembarked. The day is cold (well, tropical cold) and the sky is completely white, contrasting sharply with the chocolate coloured waters of the Amazon. Lying between the bright hammocks that hang over the floor, which is already littered with garbage, I listen to snoring, crying, singing; I’m invaded by the smell of smoke that comes from the jungle; I keep reading until I fall asleep for the first nap of the day. As I fall asleep, I think about how different my trip aboard the Itaberaba, from Tabatinga to Manaus, was, more than two months ago already.

AmazonStar 13People’s excited voices and the silence of the engines woke me up from my nap. We made a quick stop at the port of Juruti, where I finally see blue skies, free of smoke. Wanting a change of atmosphere, I go upstairs to the top deck where there’s a completely different feeling to the relative silence downstairs: upstairs, where the sun and the warm breeze are strong, there’s music and people are having animated conversations, most of them drinking beers, taking selfies, enjoying the landscape and the journey. But there are so many people I can’t find a chair, so I sit on the floor and look out at the beaches and the dry trees of the jungle. It’s the same landscape I saw from the Itaberaba, although the vegetation isn’t as thick and trees are smaller and further apart, at least near the shore.

After a short but heavy rain, we stop at Obidos, in the state of Para, where there are little yellow school boats moored by the shore, one of my favourite sights so far. There are fireworks at sunset, probably to celebrate Christmas. With the air conditioning switched off and the windows open, it’s unbearably hot in the hammocks, and I’m still praying people will disembark in Santarem to spend the holidays with their families.

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I was relieved to see a lot of people were getting off at Santarem when we arrived just after 8 pm. Although I left my hammock in the same spot, I can stretch diagonally now without bumping into feet, elbows or heads, and I can even get out without crawling under everyone else. This is specially good news because I heard we’re spending the night at port.

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Day 3

My happiness and comfort of stretching out was short-lived; dozens of passengers going to Belem got on the boat in the morning, although there aren’t as many people as that first day we left Manaus. I also found out they sell hot ham and cheese sandwiches in the little cafeteria on the top deck, which would have been a much better option for last night’s dinner, since I bought (and couldn’t finish eating) a huge plate of meat, rice, pasta, and farinha.

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We left Santarem at around noon, and I saw a beautifully unexpected surprise: another meeting of the waters as spectacular as the one near Manaus. The waters here are turquoise and chocolate, and their dance creates a dividing line that contrasts against the green jungle that surrounds the river. My hope to see Alter do Chão now, instead of waiting until I return in nearly two years, intensified and then evaporated with our departure.

A few hours later, talking to a group of women who were tweezing each other’s hairs and popping each other’s pimples on the top deck, I hear we’re not arriving in Belem tomorrow as I expected, but early the following morning. This means spending one more aboard the Amazon Star. To deal with this new information, I drink beer. AmazonStar 23

Sitting there with a cold beer, trying to follow the women’s quick conversations in Portuguese, I notice the river here is much wider than before, giving meaning to its reputation as the widest in the world, even during the dry season which has exposed the riverbanks and beaches of the Amazon. After drinking too many beers, bought by a man trying to conquer one of the women I’m talking to, I finally go downstairs to eat and sleep.

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A lot of people boarded at Monte Alegre, filling up the boat even more than the first day we left Manaus. My anxiety over our arrival is only worsening with the claustrophobia. I slept crammed between the other hammocks, which are so close together it’s impossible to move without bumping into someone, or staying still without my neighbour crashing into me. We’re all on top of each other, and even the hallways are occupied with the hammocks and luggage of all the passengers who boarded over night.

When I wake up from a long nap in the afternoon, I look out the window and see the jungle. I know I’ve been travelling through the Amazon for over two months, but this is the first time I actually see the jungle in Brasil just as you would imagine it: thick, lush, green, vibrant vegetation hanging over the river. We sail by small communities who live in wooden houses that are barely visible behind the coconut trees and mangroves. The indigenous people approach the boat in their small canoes, waiting for the passengers to throw bags of food and clothes into the river. Under the strong sun and the blue sky, we slowly make our way through the narrow channel that gives us respite from the monotony of the last few days. I feel that, although I left the state of Amazonas behind, I only just arrived in the jungle.

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We make one last stop over night at the port of Breves and my anxiety hits its peak; I’m desperate to sleep far away from the girls who move my hammock all day and the man who snores all night; tired of the filthy bathrooms and crawling on the grimy floor; done with the R$5 beers and seeing the same curious faces that stare all day; I need to get off this vessel.

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Day 5

Unable to sleep among the crowd, I spend the last night awake, watching the sky as it goes from a deep black to a soft purple and eventually a bright blue. I see Belem in the distance, bathed in the light of sunrise, surrounded by AmazonStar 27clouds. The size of the city surprises me; the tall buildings by the river, the clean, modern port. I arrive at the hostel to eat and sleep and recover from this journey which ended up being much harder than I imagined, but also made arriving in this new city all the more satisfying.

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My Nomadic Life

Presidente Figueiredo, Amazonas

Presidente Figueiredo is a small city of just over 30,000 people, located around 100 km north of Manaus, the state capital of Amazonas. It is surrounded by tropical waterfalls that spring from deep within the jungle and are perfect to cool down the hot days of the Amazon rainforest.

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Ubicada a unos 100 km al norte de Manaus, la capital del estado de Amazonas, Presidente Figueiredo es una pequeña ciudad con un poco más de 30,000 habitantes,  rodeada por cascadas tropicales que brotan entre la selva y se prestan para refrescar los días calientes del Amazonas.

Urubui

Cachoeira Orquídea

Cachoeira Natal

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Vida Nómada: Persiguiendo Cascadas en el Amazonas

Creciendo en los 80s y 90s, siempre me dijeron que podía hacer y ser lo que quisiera, y me lo creí. A mi generación siempre nos dijeron que el mundo era nuestro, que podíamos llegar a la luna si es lo que queríamos, que todo era posible; siempre nos dijeron que los únicos límites que encontraríamos en el camino serían esos que nosotros mismos creáramos. Pasé muchos años soñando con todo lo que haría cuando fuera grande, los lugares que vería, las cosas que encontraría, el amor que descubriría en todo lo que me ofrecería el mundo, y estaba determinada a hacer esos sueños una realidad.

Siendo una niña en los 90s, conozco muy bien la canción Waterfalls de TLC, que habla sobre no andar persiguiendo cascadas y mantenerse en los ríos y lagunas que ya conocemos; y aunque me encanta TLC, y me encanta esa canción, y sé que habla de temas más profundos como el VIH y la drogadicción, nunca pude entender cómo la letra “los sueños son esperanzas imposibles / con esperanzas de cumplirse” era el tipo de consejos que nos estaban dando tres mujeres en la cima de su industria. ¿Cómo nos podían estar diciendo que no persiguiéramos cascadas? ¿Cómo podían decir que perseguir cascadas, metafóricas o reales, es algo malo? La verdad creo que escuchar tanto esa canción sólo me hizo querer seguir mis sueños locos con más ganas.

Natal Presidente Figueiredo 5

Cachoeira Natal, Presidente Figueiredo

Con cada lugar que visité, mi deseo de viajar y ver el mundo se intensificó. A finales del 2014, cuando estaba viviendo en Palomino, un pueblito en la costa Caribe de Colombia, me llamaron para trabajar en un hotel en la costa Pacífica—mi lugar preferido en el mundo—durante la temporada, entonces empaqué mis cosas y me fui. No era la primera vez que me mudaba de un lado a otro del país, o del mundo, por un capricho, pero fue la primera vez que me di cuenta que esa era la única vida que conocía, y acepté finalmente que simplemente no me gusta, ni quiero, quedarme quieta en un solo lugar por mucho tiempo. Cuando acepté la posibilidad de una vida nómada, me empecé a preparar para un viaje al Brasil, donde vería toda la costa Atlántica del país, desde el Amazonas hasta la frontera sureña con el Uruguay, y todo lo que pudiera ver en el medio.

Orquidea Presidente Figueiredo 2

Cachoeira Orquídea, Presidente Figueiredo

“¿Adónde llegaste?” fue la primera pregunta que me hice a mí misma mientras subía por una avenida larga y empinada, cargando mis casi 30 kg de equipaje a los hombros, en el centro de la pequeña ciudad amazónica de Presidente Figueiredo. Sudando y agotada después del corto viaje desde Manaus–unas 2 horas que se hicieron eternas cargando las mochilas de un bus al otro–llegué al Figueiredo Green Hostel, donde me hospedaría la siguiente semana. Cuando entré y oí la bossa nova que palpitaba desde la recepción, supe que había llegado al lugar adecuado.

Presidente Figueiredo es la capital del cupuaçu, y aunque llegué seis meses o muy tarde o muy temprano para el festival anual, la deliciosa fruta que me obsesiona y deleita no fue la única razón para visitar este lugar; además de salir de Manaus, donde ya me estaba sintiendo un poco atrapada, fui a descubrir la selva y encontrar el agua. Ubicada a unos 100 km al norte de Manaus, la capital del estado de Amazonas, Presidente Figueiredo está rodeada por cascadas tropicales que brotan entre la selva y se prestan para refrescar los días calientes del Amazonas.

Urubui Presidente Figueiredo 31

Urubui, Presidente Figueiredo

El primer lugar que conocí fue Urubui, una pequeña playa de río rodeada por casetas y restaurantes que queda a unos 20 minutos del hostal. Las rocas del río son porosas, rojas y amarillas, y forman pequeños pozos naturales entre las piedras, creando un balneario ideal para refrescarse y disfrutar de la naturaleza. El agua es fría, un alivio para el cuerpo que pareciera cocinarse bajo el opresivo sol de la selva, pero Urubui era sólo el comienzo.

Orquidea Presidente Figueiredo 7

Cachoeira Orquídea, Presidente Figueiredo

En una tarde soleada, fui a la cascada de la Orquídea y encontré un lugar mucho más selvático y natural. Después de caminar unos 20 minutos entre la selva, se escucha el rugido del agua cayendo entre la tupida vegetación, donde se encuentra una cascada de un par de metros que cae a un charco rocoso y refrescante. Terminé visitando la Orquídea otra vez unos días después, insatisfecha con el poco tiempo que tuve antes del atardecer en mi primera ida.

Natal Presidente Figueiredo 12

Cachoeira Natal, Presidente Figueiredo

Pero la cascada de Natal definitivamente fue  mi preferida: me llenó de tanta alegría como para no querer volver a Manaus. A menos de una hora por una carretera destapada se encuentra esta cascada ancha de donde bajan fuertemente chorros de agua que caen a un charco rocoso, más hondo que los de Urubui y Orquídea. Dejé que el agua cayera sobre mis hombros, sentada en las piedras bajo los chorros, mirando la selva a través de la cortina de agua. Fue una limpieza de cuerpo y alma, un encuentro con la naturaleza energizante y revitalizante.

Orquidea Presidente Figueiredo 13

Cachoeira Orquídea, Presidente Figueiredo

Y esa es la cosa, que sin importar qué digan algunas de mis canciones preferidas de los 90s, parece que llegue adonde llegue, siempre estoy buscando el agua, corriendo hacia ella, encontrándome con ella; y no sólo cascadas, pero también ríos y lagunas, océanos y piscinas, y los arco iris que crean. El agua realmente es vida, y estar bajo una cascada que ruge en medio del Amazonas me hace sentir tan viva, que es casi inaguantable; es casi demasiada vida, demasiada felicidad para una sola persona. Y no lo cambiaría por nada en el mundo.

Natal Presidente Figueiredo 13

Cachoeira Natal, Presidente Figueiredo

Sentada bajo esa cascada, me di cuenta que esto es lo que he estado buscando, que este es el camino que estado tratando de encontrar desde que soñaba con salir corriendo a conocer el mundo, con descubrir tesoros escondidos, con aprender nuevos idiomas, con dejar la estabilidad y las pertenencias materiales y disfrutar de una vida nómada: siempre he soñado con la selva, con el agua, con la belleza de despertarse a ver un cielo azul que huele a sol, o incluso uno gris que huele a lluvia, y no saber dónde voy a estar nadando ese día.

Urubui Presidente Figueiredo 3

Urubui, Presidente Figueiredo

Eventualmente tuve que volver a Manaus a reclamar mi cédula de residencia temporal, pero la selva me revitalizó, me llenó de energía para seguir mi viaje y terminar mi amorío con el río Amazonas en su desembocadura en Belém, en la costa Atlántica de Brasil, y para seguir buscando el agua, las playas, los atardeceres, la novedad, y la aventura.

English Version
Vida Nómada

Best of 2015 Travels

As 2015 comes to a close here in Belém, on Brazil’s north-east, I sat by the Amazon River to think about the past year and all the amazing places I was lucky enough to visit. I’ve been so blessed to do what I love and spend it with the people I love this year, so I wanted to recap some of my favourite travel moments of 2015.

Cheers to all your (travel) dreams coming true in 2016, whatever they may be!! Happy New Year!!

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Ya contando las últimas horas del 2015 aquí en Belém, en el nordeste de Brasil, me senté en las orillas del río Amazonas a pensar en el último año y todos los lugares increíbles que tuve la suerte de visitar. Ha sido un año dichoso que pasé haciendo lo que amo y con las personas que más quiero, y quería compilar mis momentos preferidos viajando en el 2015.

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I started the year in Colombia’s Pacific coast…

 

 

 

 

 

 

 

Empecé el año en el Pacífico colombiano…

 

 

 

 

 

Then I travelled to Colombia’s Central Andes…

 

 

 

 

 

 

Después viajé a la Cordillera Central de los Andes en Colombia…
 

 

 

 

 

I photographed the Tropical Market in Palomino…

 

 

 

 

 

 

Tomé fotografías en el Mercadito Tropical de Palomino…
 

 

 

 

 

Then I visited Tayrona National Park, north of Santa Marta, on Colombia’s Caribbean coast…

 

 

 

 

 

 

Después visité el Parque Nacional Tayrona, al norte de Santa Marta, en la costa Caribe de Colombia…

 

 

 

 

 

 

I then flew to the USA and spent a few weeks in Washington DC & Maryland….

 

 

 

 

 

 

 

Después volé a los EEUU y pasé varias semanas en Washington DC y Maryland…

 

 

 

 

 

It was a dream come true to visit New York City…

 

 

 

 

 

 

 

Visitar Nueva York fue un sueño hecho realidad….

 

 

 

 

 

 

 

I crossed the country to visit San Francisco…

 

 

 

 

 

 

 

Crucé el país para visitar San Francisco….

 

 

 

 

And then I returned to Colombia and went to the northern-most point of the South American continent…

 

 

 

 

 

Después volví a Colombia y al punto más norte del continente suramericano…

 

 

 

 

 

Then I actually got to go back to the Pacific and see the Humpback whales…

 

 

 

 

 

 

 

Después pude volver al Pacífico y ver las ballenas Yubarta….

 

 

 

 

 

And to end the year, I travelled along the Amazon River to Brazil…

 

 

 

 

 

 

 

Y para terminar el año, viajé por el río Amazonas hasta Brasil…

 

 

 

 

 

To see the complete photo galleries, click on the photos or visit my 2015 Travel page. For more on my journey through Brazil, read about My Nomadic Life.

Para ver las galerías completas, haz clíck en las fotos o visita my página de Viajes 2015. Para saber más de mi viaje por Brasil, lee sobre Mi Vida Nómada.

Nomadic Life: Chasing Waterfalls in the Amazon

Growing up in the 80s and 90s, I was always told I could do and be anything I wanted, and I believed it. We, as a generation, were told to reach for the stars, that the sky was the limit, that the world was our oyster, that it was at our feet, in the palm of our hands; we were brought up to believe possibilities were endless and the only limits we would face were those we imposed on ourselves. I spent my life dreaming of the things I would do when I grew up, the places I would see, the things I would find, the love I would discover in everything the world had to offer, and I was determined to make those dreams come true.

Being a young girl in the 90s, I’m no stranger to TLC’s Waterfalls, which talks about sticking to the rivers and the lakes that we’re used to; and although I love TLC and I love that song, and I know it deals with much deeper issues like HIV and drug abuse, I never could understand how “dreams are hopeless aspirations / in hopes of comin’ true” was the kind of advice we were getting from three women who were obviously on top of their game. How could they be telling us not to chase waterfalls? How was chasing waterfalls, metaphorical or literal, a bad thing? I honestly think listening to this song only made me want to follow my crazy dreams more fervently.

Natal 5

Cachoeira Natal, Presidente Figueiredo

With every place I visited, my desire to travel and see the world grew stronger and deeper. Last year, when I was living in Palomino, a small town on Colombia’s northern Caribbean coast, I got a call for a seasonal job in the Pacific coast–probably my favourite place on Earth–so I packed up and left. It wasn’t the first time I’d moved around the country, or the world, on a whim, but it was the first time I realised it was the only life I knew, and finally accepted the fact that I simply cannot stay in one place for too long, nor do I want to. Once I embraced the possibility of a truly nomadic life, I started preparing to go to Brazil and see the country’s entire Atlantic coast, from the Amazon to its southern border with Uruguay, and everything in between.

Orquidea 2

Cachoeira Orquídea, Presidente Figueiredo

“Where did you go now?” was the first question I asked myself as I climbed a long, steep avenue in the small Amazonian city of Presidente Figueiredo, with nearly 30 kg of lugagge on my shoulders. Sweating and exhausted after the short trip from Manaus–a 2 hour bus ride that stretched out forever as I lugged my backpack from one bus to the next–I arrived at the Figueiredo Green Hostel, where I would stay the following week. When I walked in and heard the bossa nova playing, I knew I was in the right place.

Presidente Figueiredois the cupuaçu capital of Brazil, and although I was either six months too late or too early for the yearly festival, this delicious fruit that delights and obsesses me isn’t the only reason I visited this town; besides getting out of Manaus, where I was already feeling slightly trapped, I wanted to discover the jungle and find the water. Located about 100 km north of Manaus, the Amazonas state capital, Presidente Figueiredo is surrounded by tropical waterfalls that spring from deep within the jungle and are perfect to cool down the hot days of the Amazon rainforest.

Urubui Presidente Figueiredo 31

Urubui, Presidente Figueiredo

The first place I went to was Urubui, a small beach by the river, surrounded by kiosks and restaurants, about 20 minutes away from the hostel. The river rocks are porous, red and yellow, and form small billabongs, making it a perfect swimming spot to cool off and enjoy nature. The water is refreshing, a relief for the body which feels like it’s cooking under the oppressive jungle sun. But Urubui was only the beginning.

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Cachoeira Orquídea, Presidente Figueiredo

On a sunny afternoon, I went to the Orchid waterfall, a much more natural place where you actually feel like you’re in the jungle. After a 20 minute walk through the trees, you can hear the roar of the water; a few minutes later, you finally come upon the waterfall, just a couple of metres high, that plunges into a rocky and refreshing natural pool. I ended up visiting it again just a few days later, unsatisfied with the short time I spent there before the sun set that first day.

Natal 12

Cachoeira Natal, Presidente Figueiredo

But the Natal waterfall was my favourite; it filled me  with so much joy that I seriously considered not going back to Manaus. Less than an hour away from the hostel along a dirt road is this wide waterfall where the water drops forcefully into a rocky pool, deeper than the ones at Urubui and Orchid. I let the water pound on my shoulders as I sat on the rocks, watching the jungle through the curtain of water. It was a cleansing of the body and soul, an energising and revitilising meeting with nature.

Orquidea 13

Cachoeira Orquídea, Presidente Figueiredo

And that’s the thing, despite what some of my favourite 90s songs say, it seems no matter where I go I’m always running into the water, toward it, chasing not only waterfalls but rivers and lakes, oceans and pools, and the rainbows they create. Water to me truly is life, and being under a raging waterfall in the middle of the Amazon Rainforest makes me feel so alive, it’s almost unbearable; like it’s almost too much life, too much joy for just one person to experience. And I wouldn’t change it for the world.

Natal 13

Cachoeira Natal, Presidente Figueiredo

Sitting under that waterfall, I realised that this is what I’ve been looking for, this is the road I’ve been searching for ever since I was dreaming of running away, of wandering the world, of discovering hidden treasures, of learning a new language, of giving up on stability and material wealth and embracing a Nomadic Life: I’ve always dreamed of the jungle, of the water, of the beauty of waking up to a bright blue sky smelling of sunshine, or even a grey one smelling of rain, and not knowing where I could be swimming next.

Urubui Presidente Figueiredo 3

Urubui, Presidente Figueiredo

Eventually, I had to return to Manaus to collect my temporary resident ID, but the jungle revived me, pumped me up with the energy to continue on this journey, to see my affair with the Amazon River through to the end–to the river’s end in Belém, on Brazil’s Atlantic coast–and to keep searching for water, for beaches, sunsets, novelty, and adventure.

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Nomadic Life

Vida Nómada: Encontrando el Camino desde Manaus

Manaus - parque

Había estado tratando de escribir algo sobre Manaus en las últimas semanas; algo de esta extraña y loca ciudad de concreto que no logro entender pero que me ha encantado desde la noche que llegué. Ubicada en el medio del Amazonas, Manaus tiene 2.5 millones de habitantesManaus - rua y se extiende por más de 11,000 km² sobre las orillas del Río Negro. He pasado mis días visitando sus edificios viejos y caminando por sus calles desniveladas y llenas de huecos, preguntándome qué puedo escribir sobre este lugar tan exótico y tan raro.

He estado aquí más de un mes pero me sentía estancada, insegura de qué decir sobre este oasis gris que sólo insinúa estar rodeado por la gran selva, arruyándonos con el calor opresivo para que olvidemos dónde estamos, sin ofrecernos un respiro del enorme sol, sin arrepentimientos por obstruir la naturaleza con sus edificios altos y asfalto quebrantado, afferándose a los restos de la bonanza del caucho que construyó la ciudad en medio de la selva a finales del siglo XIX.

No podía escribir, no estaba segura de nada, y estaba empezando a dudar de mi propósito en Brasil. Y después leí el blog de mi amiga Carolina sobre su primer mes de estar viajando sola en el sur de Asia, y de no poder escribir hasta darse cuenta que todo se convierte en otra cosa diferente a la que planeaste cuando estás viajando, y que eso es lo más lindo, es lo que buscamos. Al recordar ese principio me llegó una ola de inspiración, no sólo para escribir, pero para hacer un plan y plantearme metas que pueda alcanzar metódicamente. Me encanta la vida nómada, lo impredecible y caótica que puede ser, pero tanto con la escritura como con la vida, me gusta volver el caos en un estado de desorden tangible, planeado con espontaneidad. Manaus - orelhao

Entonces empecé a hacer un plan, y a cambiarlo, y a adivinar y cuestionar todo, y finalmente creé un tipo de horario y presupuesto que me deben llevar hasta mediados de mayo del 2016. Supongo que tener una idea de qué voy a hacer en los próximos cinco meses y medio es suficiente, y ya que tengo el calendario lleno de nombres de lugares exóticos, puedo continuar moviéndome entre sueños por el alucinante Amazonas y el nordeste de Brasil.

Durante los próximos cinco meses y medio viajaré casi 6,000 km desde Manaus y su increíble plaza de mercado, su arquitectura colonial, su historia y su cultura, sus playas de agua dulce, sus iglesias, y claro, todas las picolés y din-din de cupuaçu (paletas y bolis de frutas tropicales) que pueda querer! No sé qué va a pasar o a quién voy a conocer, pero sí sé que estaré en Belém para Año Nuevo, en São Luis y los Lençois Maranhenses en enero, en Fortaleza para el carnaval, en Recife en marzo, y subiré otra vez a Natal en abril. Sé que visitaré las playas de Pipa y Olinda en el camino, y a veces desearé no haber planeado el viaje con tanta anticipación.

Sé que planear los próximos seis meses puede obstaculizar mi libertad de aprovechar oportunidades espontáneas que se presenten, pero tener este propósito, este camino, me da un sentido de responsabilidad a mí misma, de cumplir con mis planes, de seguir por toda la costa Atlántica hasta el vecino Uruguay, y después Argentina, para finalmente volver a Colombia… antes de ir a Francia.

Bueno, lo admito, soy planeadora de viajes compulsiva! Pero la vida es corta y maravillosa, y es demasiado fácil perderse en lo cotidiano, en la comodidad de la estabilidad o la inestabilidad, y no quiero perderme de nada. Para ver qué sigue, acompáñame en este viaje planeado con incertidumbre pero lleno de descubrimientos y aprendizajes.

English Version
Vida Nómada

Stories That Cross Boundaries: Leticia to Manaus

I like to live in a world without boundaries, and tell stories that follow that philosophy; I should live like that, too. So here are photographs of my journey over the Amazon River, from Leticia, in Colombia, to Manaus, in Brazil.

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Me gusta vivir en un mundo sin fronteras, y contar historias que siguen esa filosofía; debo vivir de la misma manera, también. Así que aquí están las fotografías de mi viaje por el río Amazonas, de Leticia, en Colombia, a Manaus, en Brasil.

Leticia, Colombia
Itaberaba I – Tabatinga – Manaus, Brasil
Manaus, Brasil
Travel / Viajes – 20152011-2014

Vida Nómada: Viajando a Manaus, La Puerta del Amazonas

DSCN0192Día 1

DSCN0309Desde la cubierta del Itaberaba 1, embarcación que nos lleva de Tabatinga a Manaus, vemos cómo se esconde el sol detrás del río en un escándalo de visos rojos que cortan las pocas nubes que se atreven a cruzarlo. La luz roja ilumina las hamacas coloridas que cuelgan en las cubiertas, meciéndose con la fuerte brisa y el suave movimiento del barco. La luna le sonríe al río mientras la bandera de Brasil ondula orgullosamente su lema—Orden y Progreso—y nos despedimos de la frontera colombiana.

A esta hora ya comimos estofado de costilla de cerdo y pastas, y agotadas de la espera en el calor de la tarde, disfrutamos del paisaje de los bajos bancos del Amazonas desde nuestras hamacas, un paisaje monótono sin ser aburridor. Parece imposible creer que finalmente estamos aquí, comiendo paleta de cupuaçu, que puede no estar en cosecha en Colombia pero sí en Brasil. Disfrutando del sabor dulce de este fruto selvático, zarpamos del puerto brasileño.

Salimos retrasados de Tabatinga, como era de esperarse en estas tierras calurosas y húmedas, después de una requisa por parte de la Policía Federal del Brasil, que buscan todo tipo de contrabando que pueda ser transportado entre las fronteras. Poco tiempo después nos detienen de nuevo, obligándonos a esperar casi una hora mientras recorren la embarcación.

DSCN0256Nos preparamos para la noche con linternas y cobijas, pantalones y naipes; en nuestras hamacas, ya con las luces apagadas, esperamos la mañana con ansias, preguntándonos qué traerá el primer día completo abordo el Itaberaba. Me acuesto pensando en los puertos que conoceremos en el camino. Pero a pesar del cansancio, es difícil conciliar el sueño sabiendo que estamos navegando este gran río de aguas oscuras, viendo cómo la selva se convierte en una silueta que se desaparece y confunde con la oscuridad del cielo.

Día 2

La noche fue interrumpida por la sirena del barco que anunciaba con fervor nuestra primera parada en puerto. Después de una espera eterna, continuamos el camino hacia el sur-oriente, con el frío que ya sí es frío, pero que los nativos de la zona asumen con sus piernas y brazos destapados, mientras nosotras tiritamos, envueltas en cobijas y sacos de dormir.

El alba no tarda en mostrarnos la silueta gris de la selva, que se manifiesta entre la bruma pesada que cubre el río y el cielo al amanecer; temprano en la mañana, sólo se ven los árboles mientras el resto del universo permanece cubierto por la espesa manta blanca. El comienzo del día se anuncia con alarmas y luces fuertes, y con el resplandor del sol, tan rojo y brillante como al atardecer, que ilumina el río desde las 6 de la mañana. Tomamos el desayuno—un café con leche muy dulce, y unos sanduchitos de jamón y queso—y nos preparamos para las siguientes 24 horas.
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A las 10 de la mañana, cuando ya ha subido la temperatura drásticamente, y hemos tenido tiempo de lavar alguna ropa y organizar nuestro equipaje, el cual apiñamos y amarramos con cabuya en un montón entre las hamacas, tenemos otra visita de la Policía Federal. Revisan nuestros pasaportes y responden con la ya habitual expresión de sorpresa y admiración al ver que vinimos al Brasil como residentes temporales, con permiso de quedarnos dos años en el país.

DSCN0210Pasamos varios puertos en el camino, como São Francisco de Assis, una población a las orillas del río adornado con casitas coloridas construidas en concreto y madera y con techos de lata, que deben recalentarse con el sol de la temporada seca y causar estruendos con las tormentas de la temporada de lluvias. Finalmente suena la sirena y seguimos el viaje.

El día transcurre sin mayor incidencia. Dormimos, comemos, y admiramos el paisaje que ruega que lleguen las lluvias pesadas; por el horizonte se esparcen las copas blancas de los árboles secos y las playas de arenas naranja. Jugamos UNO, conversamos con otros pasajeros, y atendemos las picaduras de mosquitos que trajimos desde Leticia.

Las campanas que anuncian el almuerzo y la comida—que se sirven aproximadamente desde las 10:30am-1230pm y de 5-7pm, respectivamente—crean algarabía entre los pasajeros; hacen fila para ser los primeros en entrar al comedor, pero la mayoría ni se molestan por mirar cuando pasan los delfines de río, o las guacamayas coloridas que sobrevuelan la selva. Y entonces cae el sol y el agua se tiñe de rosados y azules pastel; se prenden las luces y nos preparamos para otra noche fría navegando el Amazonas. DSCN0223

IMGP0694Día 3

El frío que esperábamos en la noche sólo llegó con la niebla de la madrugada. Pero antes de que hiciera frío, antes de ver las estrellas, la media luna brilló roja, sus destellos reflejados sobre el río; sigo pensando en la luna cuando me despierto. La mañana huele a lluvia; el cielo está gris, el viento frío, y la arena de las playas se revuelca en remolinos furiosos. Caen algunas goteras que mandan a los pasajeros a sus hamacas, pero no dura; pronto escampa y sube la temperatura. No ha llovido suficiente y el río está seco, dificultando a ratos la navegación.

Con la siguiente visita de la Marina, que abordan armados y tomando fotos para sus registros, nos enteramos que la mayoría de las requisas no son para encontrar drogas, como nos imaginábamos, sino para prevenir la comercialización de animales silvestres, que en su mayoría están en época de reproducción, lo cual sube la incidencia de tráfico ilegal de especies exóticas. Cuando se bajan los marineros y seguimos nuestro camino, el aburrimiento y el encierro empiezan a afectar a las personas, todos los juegos, revistas, y libros ya agotados, igual que la paciencia. Pasamos el día durmiendo, comiendo, y jugando UNO.

Día 4

DSCN0248El sol penetra la niebla mientras tocan incesantes las campanas que anuncian el desayuno. De nuevo, nos sirven café con leche muy dulce y sanduchitos de jamón y queso. La rutina empieza a pesar, y los personajes del barco ya son demasiado familiares, cada uno con sus particularidades; me paso el tiempo observándolos, preguntándome si me están observando a mí también.

Está la señora cincuentona, por ejemplo, que duerme en una hamaca amarilla tejida y usa una bata con estampado floral de piyama. Tiene dificultades para dormir y se pasa las noches subiendo y bajando por la cubierta mientras su marido lucha contra el sueño, esperando que ella se acueste a su lado.

Está el niño de unos ocho años que, si no pasa tambaleándose medio dormido, obligado por su mamá a comer y bañarse, pasa jalando las cuerdas que cuelgan de todas las hamacas, desinteresado si hay alguien durmiendo en ellas o no. Hoy finalmente se ganó una palmada en la cabeza cuando su madre vio que despertó a un hombre que hacía la siesta.

Está la mujer de unos treinta años, con el pelo teñido rubio platino, que usa unos vestiditos muy ajustados y femeninos, y que tiene una vena várice muy brotada en la pierna izquierda en forma de media luna, que le baja desde el muslo hasta la pantorrilla.Ya delirando con el calor y el movimiento del agua, imagino que es una cicatriz que le dejó un tiburón de los que frecuentan las playas de la costa Atlántica del Brasil.

Y claro, están nuestras vecinas. Al lado tenemos a dos madres muy jóvenes con sus bebés. Una de ellas es gruesa y caderona, con el pelo lacio y ojos rasgados, que mece a su bebé, flaco y tranquilo, en su hamaca sin descanso. La otra es delgada y morena, y parece estar absolutamente agotada de lidiar con su hijo, un niño enorme y gritón, fuerte y terco, tan grande que tiene su propia hamaca colgada más alta que la de su mamá, y gatea por la cubierta con la cara mojada de lágrimas, en pañales sujetados por calzoncillos hechos para un niño de 4 años.

IMGP0806Y la solitaria vieja de pelo largo y gris que pareciera no levantarse de su hamaca ni para ir al baño, observando todo a su alrededor en silencio mientras come saltinas y toma café, siempre preocupada porque somos las últimas en comer y nos asegura se va a acabar la comida, pero siempre hay suficiente hasta para repetir.

La confirmación que llegaremos a Manaus a las seis de la tarde y no al medio día como se rumoraba entre los pasajeros—probablemente porque la llegada es a esa hora durante la temporada de lluvias—ha apagado un poco la emoción de la noche anterior, y todos nos acomodamos para el trayecto final, que nos dejará finalmente en la capital del Amazonas brasileño después de 96 horas de viaje. Suenan las campanas que nos llaman a la última comida en el fresco comedor—el único lugar con aire acondicionado. El almuerzo es pollo asado, arroz, frijoles, espagueti, y fariña. A pesar del horario estricto y temprano de las comidas, voy a extrañar la sazón de las cocineras del Itaberaba I.

Entre más nos acercarnos a Manaus, vemos con más frecuencia pequeñas poblaciones a lo largo del río, cada una con una iglesia imponente, y algunas con postes de electricidad e incluso carros y motos, lo que es sorprendente considerando que están rodeadas por la espesa selva amazónica. Los pescadores trabajan en sus canoas de madera, lanzando las redes al río y cubriéndose del sol con sombrillas de colores. Hacemos otra siesta, la tercera del día, sólo para pasar el tiempo.
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Vemos las siluetas de fábricas grandes entre el humero causado por quemas en la selva; ver a estos mamuts que parecieran soplar humo gris al sol opacado es una señal segura que nos acercamos a la ciudad. El capitán me dice que estamos a punto de llegar al encuentro de las aguas, el lugar donde el río Amazonas y el río Negro se juntan sin mezclarse, sus aguas claramente separadas, como bailando una danza exótica y juguetona, en la cual ninguno de los dos ríos quiere ceder su territorio. Las aguas chocolate del Amazonas y las negras del Negro crean una línea visible desde la distancia, marcando la llegada a Manaus.

El sol parece dibujado en el cielo mientras cae entre la selva y el concreto, mostrándose tal como es: una bola incandescente de fuego roja y viva. Los delfines juegan alrededor de los barcos, como recibiéndonos a la ciudad. Después de una larga espera, Manaus se manifiesta en la oscuridad con un juego de luces impresionante. A pesar de haberme preparado a mí misma para lo inesperado, esta ciudad grande e iluminada, hogar de 2.5 millones de personas, y rodeada por la noche amazónica, me sorprende.
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Llenas de ansias y emociones, nos bajamos del Itaberaba con nuestro equipaje y cruzamos un pequeñísimo puente que tiembla sobre las aguas oscuras con cada paso urgente de los pasajeros, todos impacientes por pisar tierra firme.

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